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L'un des loups ambassadeurs les plus populaires que nous ayons jamais eu au Centre international du loup (international wolf center) s'appelait Luna. Elle est arrivée au Centre en 2012 et s'est distinguée du reste des loups en grande partie grâce à sa couleur unique.

Elle avait un pelage noir. Les visiteurs du Centre ont souvent demandé si la couleur de son pelage était courante et quelle était la cause de cette variation.

Ce post vise à répondre à ces questions de base et à creuser un peu plus la science derrière cette variation de couleur.

 

Les loups noirs existent-ils ?

loup noir

 

Tout d'abord, il convient de dissiper un aspect déroutant de la question. Même les loups noirs sont toujours considérés comme une espèce de loup gris (Canis lupus). Il existe des loups gris de couleur noire et des loups gris de couleur grise (ainsi que des loups blancs, bruns et plusieurs autres variantes).


Combien de loups ont un pelage noir ?

loup noir


Il n'est pas facile de donner une réponse définitive à cette question car elle varie selon les régions.

Dans le nord-est du Minnesota, à la fin des années 1960, le Dr L. David Mech a constaté que 3,6 % des loups qu'il observait étaient noirs. De 1980 à 2020, les biologistes du Minnesota ont constaté que 1,5 à 2 % des loups étaient noirs, selon les données fournies par John Hart du ministère de l'Agriculture des États-Unis.

Dans le parc national de Yellowstone, cependant, c'est une histoire bien différente. Environ la moitié des loups y sont noirs. Les ancêtres de ces loups y ont été déplacés du Canada, où les loups noirs sont plus courants.

 

Quelles sont les différences entre loup noir et loup gris ?

loup noir

Il existe plusieurs différences entre les loups gris et les loups noirs que les scientifiques ont mises en évidence.

  • Les loups de couleur grise sont plus agressifs que les loups de couleur noire. Cette étude examine ce phénomène en détail. Elle a également révélé que les loups gris étaient plus susceptibles de poursuivre d'autres loups que les loups noirs.
  • La même étude conclut que cette différence d'agressivité peut être "due à des différences dans les niveaux de cortisol".
  • Lors des épidémies de distemper, les loups noirs survivent à un taux plus élevé que les loups gris.

 

Pourquoi certains loups sont-ils noirs ?

loup noir


Le site du National Park Service sur le parc national de Yellowstone fournit cette explication :

"La présence de pelages noirs était due à un seul gène (un gène de la bêta-défensine appelé CBD103 ou le locus K), tous les individus au pelage noir étant porteurs d'une mutation liée à cette couleur de pelage - une mutation dont on pense qu'elle provient des chiens domestiques de l'Ancien Monde. L'origine du locus K chez les loups provient probablement de l'hybridation entre chiens et loups dans le nord-ouest de l'Amérique du Nord au cours des 7 000 dernières années, lorsque les premiers humains ont fait traverser le pont terrestre de Béring à des chiens domestiques."

 

Pourquoi les loups noirs sont-ils rares ?

loup noir

Un article de recherche de 2013 sur ce sujet, rédigé par Daniel Stahler, Daniel MacNulty, Robert Wayne, Bridgett vonHoldt et Douglas Smith, intitulé "La valeur adaptative des traits morphologiques, comportementaux et d'histoire de vie chez les loups femelles reproducteurs", a révélé que les femelles de couleur noire avaient 25 % de chiots survivants de moins que les femelles de couleur grise, "ce qui a probablement contribué au maintien du polymorphisme de la couleur du pelage dans ce système."

En d'autres termes, puisque moins de petits issus de loups noirs survivent, il est logique qu'il y en ait moins pour se reproduire et transmettre le gène.

 

Une arrivée récente ?

loup noir

Il semble bien que les loups noirs soient plus courants qu'auparavant dans des endroits comme le Minnesota.

Mech a écrit un article en 2009 qui explique cela, en partie, intitulé "Quelle est l'identité taxonomique des loups du Minnesota ?"

L'une des principales conclusions de cet article est que les loups noirs semblent être relativement nouveaux au Minnesota. Lorsque Milt Stenlund a fait part de ses recherches en 1955, il n'a pas mentionné la présence de loups noirs dans la Superior National Forest entre 1948 et 1952. Stenlund a observé 318 loups au cours de cette période.

Trois agents de protection de la nature qui ont chassé ou piégé des loups par voie aérienne avant 1960 dans la même région ont indiqué que "sur 580 loups capturés, seuls quatre étaient noirs", ce qui représente moins d'un pour cent.

Mech a écrit dans son article de 2009 :

"La persécution massive du loup dans le Minnesota a pris fin en 1965 avec l'abrogation de la prime sur les loups, de sorte que les loups ont commencé à proliférer dans l'État, certains immigrant sans doute du Canada vers le nord. En 1967-69, l'incidence des loups noirs dans la même région était passée à 3,6 %."

À l'échelle de l'État, le pourcentage de loups noirs dans le Minnesota est désormais estimé à 1,5 ou 2 pour cent.